Cette femme a inspiré trois des chansons les plus populaires de tous les temps

La créativité est une chose étrange, insaisissable. Parfois, l’inspiration semble sortir de l’éther, extraite de l’air avec facilité alors que, à d’autres moments, elle semble désespérément hors de portée. Mais souvent les artistes ont des muses qui les poussent à faire leur travail. Et, chose incroyable, trois des chansons les plus adorées du XXe siècle ont été créées de cette façon – écrites par deux hommes tombés sous le charme de la même femme.

La femme en question est un magnifique mannequin anglais nommé Pattie Boyd, et elle est depuis devenue une sorte d’icône culturelle. En 2018, Harper’s Bazaar a décrit Boyd comme s’étant tenue “à l’intersection de la mode, du rock ‘n’ roll, de l’art et de la célébrité” dans les années 1960. À l’époque, la jeune femme était l’incarnation de ce que le journaliste Tom Hibbert allait plus tard décrire comme le “look britannique féminin”.

Boyd était un mannequin très demandé, devenant un élément incontournable des séances photos des éditions britanniques de Vogue et Vanity Fair ainsi que du magazine français Elle. Elle a également filmé des publicités pour L’Oréal et Smith’s et a participé à une diffusion très convoitée pour Tatler avec le célèbre photographe Jeanloup Sieff.

Ce n’est donc peut-être pas si surprenant que Boyd soit devenue une icône de style pour les jeunes femmes britanniques. C’est ce que remarque Mary Quant en 1966, lorsqu’elle écrit : “Leur but est de paraître enfantines [et] naïvement peu sophistiquées, et il faut plus de sophistication pour élaborer ce look que les premières soi-disant sophistiquées n’en ont jamais rêvé.”

Et, au sommet de sa célébrité, Boyd s’est trouvé un mari célèbre : nul autre que George Harrison des Beatles. Dans son autobiographie de 2007, Wonderful Tonight, elle décrit sa première rencontre avec Harrison en 1964, alors que le groupe tournait le film A Hard Day’s Night. La mannequin rappelle qu’à cette époque, “la Grande-Bretagne et la plus grande partie de l’Europe étaient sous l’emprise de la Beatlemania”. On peut dire la même chose, bien entendu, pour l’Amérique, car le groupe venait de faire une apparition remarquée dans le Ed Sullivan Show.

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Boyd continue: “J’étais un mannequin, travaillant avec certains des photographes les plus célèbres de Londres, dont David Bailey et Terence Donovan. J’apparaissais dans des journaux et des magazines comme Vanity Fair et Vogue. Mais, en mars, mon agent m’a envoyée à une séance de casting pour un film”.

Par la suite, Boyd découvrit qu’elle avait décroché le rôle d’une “écolière fan dans un film des Beatles”. Cela signifiait qu’elle avait pu rencontrer le groupe. Dans ses mémoires, elle ajoute : “Au premier abord, John semblait plus cynique et impétueux que les autres. Ringo [était] le plus attachant, Paul était mignon, et George, avec ses yeux marron de velours et ses cheveux châtain foncé, était le plus bel homme que j’avais jamais vu”.

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Et Boyd et Harrison firent bientôt connaissance. “Lors d’une pause déjeuner, je me suis retrouvée assise à côté de [George]”, écrit le mannequin. “Être près de lui était électrisant. La première chose qu’il m’a dite, ou presque, a été “Veux-tu m’épouser ?” Il plaisantait, mais il y avait un petit quelque chose de sérieux. Nous nous sommes mis ensemble peu de temps après et nous nous sommes mariés deux ans plus tard, le 21 janvier 1966. J’avais 21 ans, lui 22. J’étais si heureuse et si amoureuse”.

Mais, malheureusement, ce bonheur n’allait pas durer. Boyd écrit : “Depuis un voyage à l’ashram du Maharishi Mahesh Yogi en Inde en 1968, George était devenu obsédé par la méditation. Il était parfois aussi renfermé et déprimé. Mon humeur a commencé à refléter la sienne et, parfois, j’avais presque des envies de suicide”. Harrison trompait également Boyd, et elle était au courant.

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“Il y avait d’autres femmes, ce qui m’a vraiment blessée”, a admis Boyd. “George était fasciné par le dieu Krishna, qui était toujours entouré de jeunes filles. Il est revenu d’Inde en voulant être une sorte de figure de Krishna – un être spirituel avec beaucoup de concubines. C’est vraiment ce qu’il a dit. Aucune femme n’était hors limites”.

Ensuite, ce sera une Française qui était sortie avec Eric Clapton. Harrison eut une relation intime avec elle après sa rupture avec la star de Cream, et cette liaison brisa naturellement le coeur de Boyd. Pendant cette période, Clapton commença également à passer plus de temps avec Harrison, les deux hommes faisant de la musique ensemble.

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Par procuration, Boyd se retrouva de plus en plus souvent en compagnie de Clapton. Mais elle le trouvait très différent de son personnage de scène. Boyd écrira plus tard à propos du musicien : “Quand je l’ai rencontré, il ne se comportait pas comme une rock star. Il était étonnamment timide et réticent.” Et elle se réjouissait de l’attention qu’il lui accordait.

“Il était difficile de ne pas se sentir flattée quand je surprenais [Clapton] à me regarder ou quand il choisissait de s’asseoir à côté de moi”, explique Boyd. “Il me faisait des compliments sur ce que je portais et sur la nourriture que j’avais cuisinée, et me disait des choses dont il savait qu’elles allaient me faire rire. Toutes des choses que George ne faisait plus”

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Boyd découvrit alors qu’elle était le sujet d’une nouvelle chanson écrite par Clapton. “Nous nous sommes rencontrés en secret dans un appartement de South Kensington”, se souvient-elle. “Il a allumé le magnétophone, augmenté le volume et m’a fait écouter la chanson la plus puissante et la plus émouvante que j’avais jamais entendue.”

Boyd poursuit : “C’était ‘Layla’, à propos d’un homme qui tombe désespérément amoureux d’une femme qui l’aime mais qui n’est pas libre. Il me l’a jouée deux ou trois fois, tout en scrutant attentivement mon visage pour voir ma réaction. Ma première pensée a été : “Oh mon Dieu, tout le monde va savoir qu’il s’agit de moi”.

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“J’étais mariée à l’ami proche d’Eric, George Harrison, mais Eric avait clairement exprimé son désir pour moi depuis des mois”, écrit Boyd. “Je me sentais mal à l’aise qu’il me pousse dans une direction que je n’étais pas certaine de vouloir emprunter. Mais en me faisant réaliser que j’avais inspiré une telle passion et une telle créativité, la chanson a eu raison de moi”.

Et Boyd admet : “Je ne pouvais pas résister plus longtemps.” Elle explique comment, le soir même, elle s’est rendue à une soirée chez Robert Stigwood, le directeur de Cream, sans son mari. C’est là que le mannequin et Clapton ont commencé leur relation amoureuse.

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“C’était une soirée géniale, et je me sentais exaltée par ce qui s’était passé plus tôt dans la journée – mais aussi profondément coupable”, se rappelle Boyd dans son autobiographie. “Au petit matin, George est apparu. Il était morose, et son humeur ne s’est pas améliorée en entrant dans une fête qui durait depuis plusieurs heures et où la plupart des invités étaient drogués”.

Boyd poursuit : “[Harrison] n’arrêtait pas de demander ‘Où est Pattie?’, mais personne ne semblait savoir. Il était sur le point de s’en aller quand il m’a vue dans le jardin avec Eric. Il commençait tout juste à faire jour et il faisait très brumeux. George est venu et a demandé : ‘Qu’est-ce qui se passe ?’ À ma grande horreur, Eric a dit : “Je dois te dire, mec, que je suis amoureux de ta femme.”

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Et Boyd semble avoir été choquée par l’aveu brutal de Clapton. Elle écrit : “Je voulais mourir. George était furieux. Il s’est tourné vers moi et m’a dit : ‘Alors, tu vas partir avec lui ou avec moi ?’” Ce soir-là, elle choisit de rentrer chez elle avec son mari. Mais Clapton avait très clairement exprimé ses ambitions : il voulait Boyd pour lui-même.

“Layla” se retrouva sur le seul album du groupe post-Cream de Clapton, Derek and the Dominos. Le disque de 1970 – intitulé “Layla and Other Assorted Love Songs” – a été salué par de nombreux critiques comme la plus grande œuvre de Clapton et comprend également une reprise de “Have You Ever Loved a Woman” de Billy Myles. Les paroles de la reprise parlent justement d’une obsession pour l’épouse d’un ami proche.

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Lors d’un entretien accordé à CNN en 2005, Boyd donne son avis sur Clapton et l’album Layla. Elle déclare: “Je pense qu’il était incroyablement brut à l’époque. C’est un musicien tellement incroyable qu’il est capable de mettre ses émotions en musique de telle manière que le public pouvait le ressentir instinctivement. Cela vous traverse”.

Cependant, en 2008, Boyd a livré une vision plus nuancée au Guardian. Elle déclare : “Je n’étais pas si heureuse quand Eric a écrit ‘Layla’ alors que j’étais encore mariée à George. J’ai eu l’impression d’être exposée. J’étais stupéfaite et ravie par cette chanson – elle était si passionnée et si dramatique – mais je voulais m’accrocher à mon mariage”.

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Et, en effet, Boyd n’a pas quitté Harrison après que Clapton lui ait déclaré sa flamme. Au début des années 70, le guitariste s’est donc tourné vers l’héroïne en guise de réconfort – estimant plus tard qu’il avait dépensé environ 16 000 dollars par semaine en drogues à l’époque. Il s’est également retiré de la scène publique, passant la plupart de son temps seul dans son manoir du Surrey et ne se produisant plus que rarement sur scène.

En 2007, Clapton a déclaré à NPR : “Ce qui est assez drôle, à la réflexion, à propos de ce genre de dépendance, c’est que j’ai toujours pensé : ‘Je gère. Je peux le gérer. Je peux arrêter à n’importe quel moment. Mais je ne veux juste pas m’arrêter maintenant’”. En 1974, cependant, Boyd et Clapton, libéré de l’héroïne, commencent à vivre ensemble après qu’elle ait finalement décidé de rompre avec Harrison.

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Clapton et Boyd se sont ensuite mariés en 1979 mais, malheureusement, cela n’allait pas être un mariage heureux. La rock star fut alcoolique pendant une grande partie du mariage, et Boyd commença à boire beaucoup, elle aussi. Il fut également infidèle à plusieurs reprises, et le couple finit par se séparer, finalisant leur divorce en 1989.

Un fait caractéristique des deux mariages de Boyd fut son incapacité à avoir des enfants. En 2019, elle déclare au Daily Mail : “Je pensais qu’en grandissant, j’allais naturellement me marier et avoir des enfants. Malheureusement, cela ne m’est pas arrivé. Je pensais juste que cela allait avec l’idée d’être une femme”.

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Boyd poursuit : “Puis, comme cela n’arrivait pas, j’ai commencé à paniquer et à me demander pourquoi”. Et, si elle et Clapton tentèrent la fécondation in vitro, ce fut en vain. L’ancien mannequin se désole: “Une fois que vous avez accepté le fait que cela ne va pas vous arriver, il faut un certain temps pour accepter cette réalité et prendre sur soi.”

Boyd finit toutefois par accepter qu’elle ne puisse pas avoir d’enfant et décide de changer son regard sur la question. “Une fois que vous avez surmonté cela”, déclare-t-elle dans son interview au Daily Mail, “vous réalisez que vous avez des amis géniaux [et] que la vie est fabuleuse. Je crois qu’on ne peut pas forcer la nature. Tout ce qui arrive dans la vie est censé arriver”.

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Et “Layla” n’est pas la seule chanson à avoir été écrite sur Boyd. En 1969, soit trois ans après son mariage avec Harrison, la star des Beatles utilise sa plume pour écrire “Something” en hommage à sa femme. Boyd explique dans son livre : ” [George] m’a dit très simplement qu’il l’avait écrite pour moi. Je l’ai trouvée magnifique et elle s’est avérée être la chanson la plus réussie qu’il ait jamais écrite, avec plus de 150 reprises”.

Boyd poursuit : “Frank Sinatra a dit qu’il pensait que c’était la meilleure chanson d’amour jamais écrite. La version préférée de George était celle de James Brown. La mienne était celle de George Harrison, qu’il a jouée pour moi dans notre cuisine.” Et, selon de nombreux historiens de la musique, “Something” a élevé Harrison au même niveau que d’autres paroliers célèbres, comme ses célèbres camarades John Lennon et Paul McCartney.

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Avance rapide de sept ans jusqu’en 1976, où une autre chanson classique va être inspirée par la beauté de Boyd. Un soir, Boyd et Clapton se préparaient pour se rendre à la réunion annuelle de Paul et Linda McCartney en hommage à Buddy Holly. Bien que Clapton semblait attendre oisivement pendant que Boyd essayait différentes tenues, il était en fait en train de composer.

Boyd évoque cette soirée spéciale avec Clapton dans une interview accordée au Guardian en 2008, en disant : “Nous étions invités à une soirée, et il était assis en train de jouer de la guitare pendant que j’essayais des robes à l’étage”. Mais, pendant un long moment, elle resta indécise sur ce qu’elle allait porter.

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“Je prenais tellement de temps, et j’étais en train de paniquer pour mes cheveux, mes vêtements, tout”, révèle Boyd. “Et je suis descendue en m’attendant à ce que [Clapton] me réprimande, mais il m’a dit : ‘Écoute ça !’” Clapton n’était pas en colère contre sa petite amie de l’époque. Boyd explique : “Pendant que je me préparais, il avait écrit ‘Wonderful Tonight’”.

En 2008, Boyd s’est à nouveau confiée sur ses relations à The Observer. Elle médite à propos d’Harrison et de Clapton : “Je pense que les deux hommes que j’ai épousés étaient si infidèles et si destructeurs parce qu’ils étaient adorés par des centaines de milliers de personnes”.

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Boyd poursuit : “Avec George et Eric, c’était tout simplement parce qu’ils avaient des femmes qui leur disaient en permanence à quel point ils étaient merveilleux. Les femmes font l’erreur de penser que le sexe est l’amour. Les hommes sont capables d’être un peu plus détachés à ce sujet”. Elle ajoute: “Je dirais que j’ai eu la plus grande passion et la plus grande alchimie de ma vie avec George.”

Et il semble que Boyd ait ressenti des doutes concernant le fait d’être une muse pour ses rock stars de maris. “Je pense que j’ai été une inspiration romantique pour Eric et George parce que j’ai donné tout ce que je pouvais à tous les deux au détriment de moi-même”, déclare-t-elle. “J’ai toujours été là pour eux, ce qui, je pense, représente vraiment ce que c’est qu’être une muse. Vous vivez votre vie pour quelqu’un d’autre”.

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En 2018, toutefois, l’ancien mannequin exprime un point de vue différent sur les raisons pour lesquelles elle inspira à la fois Harrison et Clapton. S’adressant à Harper’s Bazaar, elle déclare : “Je pense que, dans mon cas, George et Eric étaient tous deux incapables de communiquer leurs sentiments dans une conversation normale. Je suis devenue une sorte de réverbération pour eux”.

Et Boyd se montre philosophe sur l’idée même d’être une muse en déclarant: “Je trouve le concept de muse compréhensible quand on pense à tous les grands peintres, poètes et photographes qui en avaient généralement eu une ou deux. L’artiste absorbe de ses muses un élément qui n’a rien à voir avec les mots – simplement la pureté de leur essence”.

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Aujourd’hui, Boyd est mariée dans son troisième mariage à Rod Weston, qui travaille dans le secteur moins rock ‘n’ roll de la promotion immobilière. Elle travaille aussi de l’autre côté de l’appareil photo, ses photos ayant été exposées dans des villes comme Dublin, San Francisco et Londres. Et, bien entendu, elle peut se vanter d’avoir inspiré non pas une, mais trois chansons adulées par des millions de personnes à travers le monde.

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