Dies ist der wahre Grund, warum das Roy Rogers Museum endgültig seine Türen schloss

Der “König der Cowboys” Roy Rogers ist als eine Ikone seiner Zeit in die Geschichte eingegangen. Und wie viele weltberühmte Idole hatte der Filmstar ein Museum, das seinem Leben und seiner Karriere gewidmet war – eines, das in seiner Blütezeit über 200.000 Besucher pro Jahr anzog. Nun aber ist die Attraktion für immer verschwunden. Was steckt also hinter dieser traurigen Schließung und warum hat Rogers’ Sohn das zugelassen?

Schließlich hat sich Rogers seinen Platz in der Filmgeschichte mehr als verdient. Und da er auch heute noch populär ist, sollte man meinen, dass sein Museum in Branson, Missouri, ein Renner sein würde. Aber natürlich war Rogers nicht immer berühmt. Er wurde 1911 mit dem Vornamen Leonard Slye geboren – weniger als 20 Jahre bevor die Große Depression einsetzte. Als kleiner Junge lernte der zukünftige Star auf dem Familienpferd zu reiten und wurde im Square Dance und Jodeln unterrichtet. Diese Fähigkeiten sollten ihm gute Dienste leisten, als er von der Unterhaltungsindustrie entdeckt wurde.

Dann, auf Anraten seiner Schwester Mary, machte der 19-jährige Rogers ein Probetraining bei der Midnight Frolic Radioshow. Zu dieser Zeit war er ein schüchterner junger Mann, aber er hatte trotzdem die Lust, aufzutreten. Das Ergebnis war, dass er in eine Country-Musikgruppe namens The Rocky Mountaineers kam. Bob Nolan und Tim Spencer waren zu Beginn ihrer Karriere ebenfalls Rocky Mountaineers.

1933 gründeten Rogers, Spencer und Nolan dann eine Gruppe mit dem Namen Pioneers Trio, aus der schließlich die Sons of the Pioneers wurden. Und dank der Popularität des Radios wurden die Sons of the Pioneers bald zu einer großen Nummer. Einige ihrer Songs, wie “Cool Water” und “Tumbling Tumbleweeds”, sind noch heute in Erinnerung. Man sollte meinen, dass dies für das Roy Rogers-Dale Evans Museum ausreichen würde, um relevant zu bleiben – und geöffnet.

Und Rogers sollte sicherlich als eine Ikone des Leinwand-Westerns in Erinnerung bleiben. Er begann als Nebenfigur von Gene Autry, dem populärsten singenden Cowboy seiner Zeit, wurde aber schließlich zu einem der wichtigsten Konkurrenten des älteren Schauspielers. Als der aufsteigende Stern in der Filmwelt größer wurde, änderte er seinen Namen von Leonard Slye in Roy Rogers.

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Entscheidend für Rogers’ Erfolg war die Anwesenheit von Trigger, seinem Pferdegefährten. Zu Beginn seiner Filmkarriere konnte sich Rogers ein Pferd aussuchen, das er reiten wollte, und er entschied sich für Golden Cloud – ein Pferd, das 1938 in Die Abenteuer des Robin Hood auftrat. Nachdem er das Tier später gekauft hatte, nannte der Schauspieler es wegen seiner Schnelligkeit und Intelligenz in Trigger um.

Laut Rogers und Menschen, die ihm nahe standen, war Trigger unglaublich clever und lernte schnell. Er konnte anscheinend auf den Hinterbeinen laufen, auf einem Stuhl sitzen, sich eine Decke überziehen und sogar ein “X” für eine Unterschrift schreiben. Auch Trigger und Rogers waren unzertrennlich, und als der Ruhm des Schauspielers wuchs, wuchs auch der seines Pferdes. Kein Wunder also, dass der Pferdestar in Rogers’ Museum geehrt wurde.

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Abseits seiner Auftritte war Rogers auf dem Höhepunkt seiner Karriere jedoch einige Male verheiratet. Zunächst gab er 1933 Lucile Ascolese, einem seiner Fans, das Eheversprechen. Die Verbindung hielt jedoch nicht lange, und 1936 ließ sich das Paar scheiden. Im selben Jahr heiratete Rogers jedoch Grace Arline Wilkins, mit der er später auch ein Kind adoptierte. Doch während Grace noch zwei weitere Kinder gebar, starb sie tragischerweise an Komplikationen nach der Geburt des gemeinsamen Sohnes.

Rogers’ dritte Frau war Dale Evans, sein Co-Star in dem Film Home in Oklahoma. An sie erinnert auch der Name des Museums. Evans hatte eigentlich schon ein Kind aus einer anderen Ehe, aber während sie als Schauspielerin arbeitete, musste sie die Tatsache verbergen, dass sie eine unverheiratete Mutter war. Tatsächlich erzählte 20th Century Fox den Leuten damals, dass das Kind, Tommy, eigentlich ihr jüngerer Bruder war.

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Rogers würde jedoch eine ehrwürdige Frau aus Evans machen, als das Paar am Silvesterabend 1947 vor den Traualtar trat. Und als sentimentale Erinnerung an ihr erstes Treffen heiratete das Paar auf der Ranch, auf der der Film Home in Oklahoma gedreht worden war. Danach bekamen sie ein Kind, Robin Elizabeth – doch leider verstarb sie an den Folgen des Down-Syndroms, bevor sie zwei Jahre alt wurde. Evans schrieb schließlich ein Buch mit dem Titel Angel Unaware zu Ehren des Kindes.

Als Folge des Verlustes ihrer Tochter begannen Evans und Rogers, sich dafür einzusetzen, die öffentliche Wahrnehmung von Behinderung zu verändern. Und Evans hatte einen solchen Einfluss, dass das Dale Rogers Training Center, eine Einrichtung für entwicklungsbehinderte Kinder, nach ihr benannt wurde. Rogers und Evans haben später noch vier weitere Kinder adoptiert und großgezogen.

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Doch im Laufe der Zeit erlebte Rogers noch mehr Tragödien. Debbie, ein Waisenkind aus dem Koreakrieg, das von Rogers und Evans aufgenommen wurde, verlor ihr Leben im Alter von 12 Jahren bei einem Busunfall. Und Sandy, ein weiteres Adoptivkind, diente später in der Armee – starb aber 1947 in einem Militärkrankenhaus.

Doch Rogers’ Karriere ging weiter – und es wurde eine beträchtliche Menge an Merchandising-Artikeln hergestellt, die sich um ihn drehten: Spielzeug, Romane und sogar eine Comic-Serie von Dell Comics. Auch Evans wurde zu einem bekannten Namen, da sie in fast 30 Filmen ihres Mannes mitspielte. Und dank Rogers, der 1940 die Rechte an seinem eigenen Konterfei erwarb, wurde er reich.

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Dann, 1951, kam The Roy Rogers Show, in der Rogers und Evans zusammen mit ihren Tieren Trigger und Bullet the Wonder Dog auftraten. Auch Pat Brady trat als Nebenfigur auf. Die Serie war so beliebt, dass sie sechs Staffeln und 100 Episoden lang lief, bevor sie im Juni 1957 eingestellt wurde. Tatsächlich ist die Serie bis heute in guter Erinnerung, und man sollte annehmen, dass dies genug ist, um das Museum offen zu halten.

Doch 1967 starb Trigger auf traurige Weise. Rogers entschied sich dafür, das ikonische Tier zu konservieren, und als er und seine Frau das Roy Rogers and Dale Evans Museum in Apple Valley eröffneten, ließen sie Triggers montierten Körper dort aufstellen. 1976 verlegten sie das Museum und seine Bewohner nach Victorville in Kalifornien.

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Die taxidermierten Überreste von Bullet, dem Wunderhund, wurden ebenfalls im Museum ausgestellt – ebenso wie die Überreste von Evans’ Pferd Buttermilk. Der konservierte Körper von Trigger Junior – dem Pferd, das als Stunt-Double für den ursprünglichen Trigger gedient hatte – wurde ebenfalls ausgestellt. Doch die tierischen Relikte in gutem Zustand zu halten, war keine leichte Aufgabe: Sie mussten regelmäßig gebürstet und ihre Glasaugen gereinigt werden.

Nach der Roy Rogers Show folgte die Roy Rogers and Dale Evans Show, die aber nach nur drei Monaten wegen zu geringer Einschaltquoten abgesetzt wurde. Rogers war aber noch nicht fertig. Er hatte verschiedene Gastauftritte in anderen TV-Shows, darunter Wonder Woman und The Muppet Show.

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1968 schloss Rogers ein Geschäft mit Marriott ab, indem er seinen Namen zur Verfügung stellte, um die Hot Shoppes Restaurants des Unternehmens umzubenennen. Aus Hot Shoppes wurden also Roy Rogers Restaurants. Und so erhielt Rogers Geld dafür, dass die Firma seinen Namen verwenden durfte – plus ein Honorar für alle Auftritte, die er in den Restaurants absolvierte.

Doch obwohl Rogers’ Geschäfte wichtig waren, standen auch die Beziehungen zu seinen Kindern augenscheinlich an erster Stelle. 1987 gab sein Sohn Roy Rogers Jr. alias Dusty dem People-Magazin ein Interview über seine Kindheit. Und auch Dustys Mutter und Vater meldeten sich mit ihren eigenen Gedanken zu Wort.

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“Dusty und Sandy und ich sind immer für ein paar Wochen am Stück rausgefahren und haben gejagt und geangelt und vom Land gelebt”, erzählt Rogers gegenüber People über sein Leben als Elternteil. “Wenn man Zeit damit verbringt, Kindern richtig und falsch beizubringen, wenn sie klein sind, ist es viel einfacher für sie, erwachsen zu werden. Und es zeigt, dass man sie liebt.”

Dusty und sein Vater haben sich allerdings kurzzeitig zerstritten, nachdem ersterer die Highschool abgeschlossen hatte und zum Film wollte. Ja, es scheint, dass Rogers nicht wollte, dass sein Sohn in seine eigenen Fußstapfen tritt – und ihm stattdessen sagte, er solle sich einen “guten Job” suchen. “Ich wurde wütend und verließ mit Freunden die Stadt”, erinnerte sich Dusty gegenüber People. Doch zum Glück versöhnten sich die beiden am Ende wieder.

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“Als ich ein Kind war, habe ich mich immer gefragt, was um alles in der Welt so aufregend an diesem Kerl ist”, sagte Dusty dem Magazin über seinen Vater. “Dann fing ich an, all die Zeitungsausschnitte durchzugehen, die Fanpost, die Tausende von Bildern von all den Dingen, die er getan hat, die Kinderkrankenhäuser, die er besucht hat. Es ist fast unfassbar. Das ist der Mann, mit dem ich mein ganzes Leben verbracht hatte und den ich nie wirklich kennengelernt hatte.”

Bis 1988 hatte Rogers mehrere Auszeichnungen für seine Arbeit erhalten. Er hatte auch nicht weniger als drei Sterne in den Hollywood Walk of Fame gemeißelt – einen für das Fernsehen, einen für das Radio und einen für den Film. Und er und Evans waren außerdem Teil der Oklahoma’s Western Performers Hall of Fame im National Cowboy & Western Heritage Museum. Außerdem wurde der Star 1995 in die Sons of the Pioneers aufgenommen.

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Rogers schaffte es auch zweimal in die Country Music Hall of Fame – einmal als Mitglied der Sons of the Pioneers und ein weiteres Mal als Solokünstler. Bislang ist er der einzige Mensch, dem diese Ehre je zuteil wurde. Aber selbst das ist noch nicht alles. 1983 sackte er einen Golden Boot Award und 1996 einen Golden Boot Founder’s Award ein.

Doch leider holte die Zeit den Pionier schließlich ein. Ja, Rogers erlag 1998 im Alter von 86 Jahren einem schweren Herzversagen. Der Einfluss des Stars auf die amerikanische Popkultur war so groß, dass der damalige Präsident Bill Clinton an seinen Tod erinnerte. “Heute wird es eine Menge trauriger und dankbarer Amerikaner geben, besonders aus meiner Generation, wegen seiner Karriere”, sagte Clinton.

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Zum Zeitpunkt seines Todes hatte Rogers zusammen mit seiner Frau und sechs überlebenden Kindern satte 15 Enkelkinder und 33 Urenkel. Die Kinder waren Roy Rogers Jr., Linda Lou Johnson, Dodie Sailors, Cheryl Barnett, Tom Fox und Marion Swift. Und Roy Rogers Jr. war zu diesem Zeitpunkt der Kurator des Museums.

Auch die New York Times erwähnte das Museum in ihrem Nachruf auf Rogers. “Mr. Rogers besuchte oft das Museum und unterhielt sich mit den Besuchern”, heißt es in dem Artikel. “Er trug weiterhin seinen weißen Stetson, seine Gabardine-Hemden und seine Silber-Leder-Gürtel. Auch wenn ihm die Beine schmerzten und er sich in Turnschuhen wohler gefühlt hätte, zog er immer seine spitzen Stiefel mit den hohen Absätzen an.”

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Evans starb nicht lange nach ihrem Mann, im Jahr 2001 im Alter von 88 Jahren. Und Nachrufe für die Schauspielerin wiesen darauf hin, wie viel sie sowohl in ihrer eigenen Karriere als auch im Tandem mit Rogers erreicht hatte. Zum einen war sie die Autorin des berühmten Roy-Rogers-Titelsongs Happy Trails to You, dessen Text sie nur 40 Minuten vor der Ausstrahlung seiner Show komponierte.

Das Museum stand danach noch einige Jahre als Hommage an Rogers und Evans. Im Jahr 2003 zog es jedoch von seinem ursprünglichen Standort in Victorville, CA, an einen neuen Ort in Branson, Missouri. Die Entscheidung hatte etwas mit Geld zu tun. Denn nach dem Tod von Evans erhob das Finanzamt eine hohe Steuer auf den Nachlass von Rogers, und es wurde mehr Geld benötigt, um das Museum offen zu halten. Eine “touristischere” Gegend wurde benötigt, so scheint es.

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Doch leider klappte es nicht. Das Museum zog nach Branson, MO, um, aber die Zahl der Touristen, auf die die Familie gehofft hatte, blieb aus. Es gab zu viel Konkurrenz durch andere Touristenattraktionen, und der Nostalgiefaktor war in Branson einfach nicht so hoch wie in Apple Valley.

So kam es, dass Roy Rogers Jr. im Jahr 2009 einen Brief an die Fans des Museums veröffentlichte. “Sie, die Fans, und unser Direktorium sind diejenigen, die unser Familienmuseum seit über 42 Jahren am Laufen gehalten haben. Es war eine wunderbare Fahrt”, schrieb er. “Nach Millionen von Besuchern und unzähligen Geschichten darüber, was Roy und Dale für Sie bedeutet haben, hat der Vorstand beschlossen, das Museum Ende 2009 zu schließen.”

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“Dies war keine leichte Entscheidung. Verschiedene emotionale und finanzielle Fragen haben uns alle beschäftigt, wie Sie sich vorstellen können”, so Rogers Jr. weiter. “Die Entscheidung, das Museum zu schließen, kommt nach zwei Jahren mit konstanten Besucherzahlen im Museum. Viele Faktoren haben die Entscheidung für uns getroffen.”

Rogers Jr. ging auch auf die Gründe für die Schließung ein. “Die Wirtschaft, zum einen; die Leute reisen einfach nicht mehr so viel. Die Fans von Dad werden älter und machen sich Sorgen um ihre Altersvorsorge. Jeder macht sich Sorgen um seine Zukunft in der gegenwärtigen Wirtschaft”, sagte er. “Zweitens können wir bei unseren hohen Steuerverpflichtungen nicht weiter Schulden anhäufen, um die Türen offen zu halten.”

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Rogers Jr. sprach auch darüber, was sein Vater von ihm gewollt hätte. “Dad sagte immer: ‘Wenn das Museum dich Geld kostet, dann liquidiere alles und zieh weiter.’ Ich und die Familie haben über 15 Jahre lang versucht, das Museum und die Sammlung zusammenzuhalten, daher ist es sehr schwer zu denken, dass es bald weg sein wird”, schrieb er.

“Bitte behaltet uns in euren Gedanken und Gebeten”, endete Rogers Jr. in seinem Brief. “Denkt daran, Roy Rogers und Dale Evans werden für immer in unseren Herzen und Gedanken leben und durch ihre Filme weiterhin über die Leinwand laufen. Jedes Mal, wenn ihr an Roy und Dale denkt, wird dieses warme Gefühl, das ihr immer gefühlt habt, wiederkehren.”

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Die wertvollen Gegenstände, die das Museum besaß, wurden schließlich im Juli 2010 versteigert. Und die präparierten Überreste von Trigger stießen natürlich auf großes Interesse. Das konservierte Pferd wurde schließlich vom Kabelsender RFD-TV ersteigert, ebenso wie Bullet, der Wunderhund. Bullet wurde für 35.000 Dollar verkauft, Trigger für stolze 266.000 Dollar.

In der Zwischenzeit sprach der Besitzer von RFD-TV, Patrick Gottsch, mit der Associated Press darüber, was das Unternehmen mit seinen Einkäufen vorhatte. Konkret wollte der Sender Roy Rogers-Filme zeigen – vorgestellt von Rogers Jr. und mit den Formen von Trigger und Bullet im Hintergrund. “Das Ziel ist es, Roy Rogers einer ganz neuen Generation von Kindern vorzustellen”, erklärte Gottsch.

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Gottsch hatte auch eine Welle der Dankbarkeit von Roy Rogers-Fans erhalten, die nach der Schließung des Museums um das Schicksal des konservierten Pferdes gefürchtet hatten. “In den letzten 24 Stunden habe ich so viele Dankes-E-Mails erhalten, einfach wunderbare Briefe, in denen stand: ‘Danke, dass Sie Trigger gerettet haben'”, sagte Gottsch der Associated Press.

Auch andere berühmte Gegenstände, die mit Roy Rogers in Verbindung stehen, wurden zu hohen Preisen verkauft. Zu den Attraktionen der The Roy Rogers Show gehörte ein Jeep namens Nellybelle, der der Figur von Pat Brady gehört hatte. Und die echte Nellybelle wurde für 116.500 Dollar an die Pferdetrainerin und Rogers-Fan Pam Weidel verkauft, die das Fahrzeug in einem privaten Museum aufbewahren wollte.

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Und trotz der traurigen Tatsache, dass das Roy Rogers Museum schließen muss, war die Auktion offenbar ein glücklicher Anlass. Auktionatorin Cathy Elkies sagte der Associated Press, dass die Veranstaltung die “bunteste, emotionalste und gefühlvollste” Auktion war, die sie je erlebt hat. Und am Ende soll das Publikum sogar gemeinsam Happy Trails gesungen haben. Rogers und Evans hätten dem sicher zugestimmt.

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