Der Sinn der roten Kugeln auf Stromleitungen – und wie sie unzählige Leben gerettet haben

Man kann sie nicht übersehen, wenn man nach oben schaut. Wie riesige Weihnachtskugeln hängen die leuchtend roten, orangefarbenen und weißen Kugeln an den Stromleitungen über uns. Man kann auch sehen, dass sie in einem perfekten Abstand zueinander stehen. Aber während dieses ordentliche Muster offensichtlich ein Zufallsprodukt ist, sind die Kugeln selbst nicht nur zur Show da. Sie haben einen Zweck, und zwar einen ziemlich genialen noch dazu.

Wann diese Kugeln anfingen zu erscheinen, ist umstritten. Einige sagen, dass die roten Kugeln in den 1950er Jahren sowohl in Florida als auch in Arkansas aufzutauchen begannen. Andere hingegen behaupten, dass sie zuerst nach Arkansas kamen – und erst in den 1970er Jahren. Zum Glück muss man sich bei diesem eher unaufregenden Streit nicht für eine Seite entscheiden… Und auf jeden Fall sind die Kugeln jetzt definitiv überall im Land.

Allerdings muss man gelegentlich die Augen zusammenkneifen, um die Kugeln zu erkennen, denn sie scheinen nicht besonders groß zu sein. Stimmt nicht! Denk daran, dass einige von ihnen Hunderte von Metern in der Höhe sind, so dass das, was man auf dem Boden sehen, nicht die tatsächliche Größe widerspiegelt. Einige der größeren Exemplare messen tatsächlich mindestens 90 Zentimeter im Durchmesser.

Auf der anderen Seite können die Kugeln, die etwas näher am Boden hängen – sagen wir, unter 15 Meter über dem Ort, an dem man steht – nur 50 Zentimeter groß sein. Diese sind etwas weniger großzügig verteilt als ihre größeren Kollegen. Kleinere Kugeln dürfen nur 9 Meter voneinander entfernt sein, während die größeren etwa 60 Meter voneinander getrennt sind.

Offensichtlich ist das alles Teil eines gut durchdachten Systems. Welchen Zweck haben also diese bunten, perfekt dimensionierten und gleichmäßig verteilten Kugeln? Um den Passanten etwas zu sagen? Wenn du es noch nicht weißt, ist die Wahrscheinlichkeit groß, dass du nicht in der gleichen Branche tätig bist – und es ist vielleicht auch nicht der Grund, an den du denkst.

ADVERTISEMENT

Wir geben dir aber einen Hinweis: Es hat etwas damit zu tun, was diese Stromleitungen transportieren. Ja, Strom! Und dass wir unsere Städte und Häuser beleuchten können, ist eigentlich ein relativ junges Phänomen. Erst 1882 gelang es den Ingenieuren Oskar von Miller und Marcel Deprez, Strom über weite Strecken zu übertragen. Die beiden nutzten Oberleitungen, die normalerweise Telegrafen übertragen, um einen 2,5-Kilowatt-Strom über eine Strecke von 56 Kilometern zu leiten. Das hört sich vielleicht nicht weit an, war aber zu dieser Zeit revolutionär.

Vor diesem bahnbrechenden Moment konnte ein Kraftwerk nur die umliegenden Städte versorgen. Das bedeutete, dass der Strom nur einen kurzen Weg von seinem Entstehungsort zu den Unternehmen und Wohnhäusern hatte, die ihn benötigten. Doch mit der Zeit zogen die Versorgungsunternehmen in größere, weiter entfernte Anlagen um. Das einzige Problem dabei? Sie waren nun zu weit von ihren Kunden entfernt.

ADVERTISEMENT

Um dieses Problem zu beheben, mussten die Energieversorgungsunternehmen einen brandneuen Weg finden, um den Strom effizient von seinem Entstehungsort bis zum Verbraucher zu transportieren. Das war keine leichte Aufgabe. Und jeder verschwendete Strom war für diese Unternehmen verlorenes Geld, daher war die Entwicklung des richtigen Leitungssystems äußerst wichtig. Hier kommt die Stromleitung ins Spiel.

Nun, Hochspannungsstrom wird leicht von den Kraftwerken zu den Bereichen transportiert, in denen wir leben und arbeiten. Aber du wirst vielleicht überrascht sein zu hören, dass die Stromleitungen da oben nicht isoliert sind. Warum ist das so? Nun, es wurde als Geldverschwendung angesehen, da nur wenige Leute jemals nahe genug an sie herankommen. Alle unterirdischen Leitungen werden allerdings isoliert, um die Menschen in der Umgebung zu schützen.

ADVERTISEMENT

Es passieren Unfälle mit Stromleitungen – meist Stromschläge. Diese ereignen sich typischerweise, wenn ein Bauarbeiter oder seine Ausrüstung das Kabel berührt, während er gleichzeitig in Kontakt mit der Erde ist. Durch diese Position entsteht eine Art Leiter, durch den der Strom von der stromführenden Leitung durch die Person in die Erde fließen kann.

Das erklärt aber auch, warum Vögel ohne Probleme auf Stromleitungen sitzen können. Der Strom verlässt die Leitungen nur, wenn er einen Weg in den Boden gefunden hat. Das bedeutet, dass die geflügelten Geschöpfe auf der Leitung hocken können, ohne den tödlichen Stromstoß zu spüren. Problematisch wird es allerdings, wenn sie an zwei Drähte gleichzeitig stoßen oder wenn sie gleichzeitig gegen eine Leitung und die Holzpfähle stoßen, die sie halten.

ADVERTISEMENT

Glücklicherweise haben die Stromversorger auf unsere gefiederten Freunde Rücksicht genommen und den Abstand zwischen den Leitungen vergrößert, so dass die Vögel nicht zwei Drähte auf einmal treffen, wenn sie sich hinsetzen. Krähen, Tauben und andere ihrer Art können sich also gefahrlos dort oben die Zeit vertreiben, wie du es sicher schon gesehen hast.

Aber wir sehen nicht nur Vögel auf Stromleitungen. Manchmal – vor allem in Städten – bemerken wir auch Schuhe, die dort oben hängen. Die Leute binden die Schnürsenkel eines Turnschuhs zusammen und werfen ihn dann in Richtung der Leitungen hoch. Bei einem guten Wurf wird der Schuh in der Regel über die Leitung gehängt und baumelt dann für jeden in der Nachbarschaft sichtbar.

ADVERTISEMENT

Wir haben auch eine Statistik, die dich schockieren wird. Zwischen 2008 und 2015 wurde die Stadt Chicago gebeten, mindestens 6.000 Paar Schuhe von Stromleitungen zu entfernen, wie der Radiosender WBEZ berichtet. Aber das ist kein Problem, das es nur in der Windy City gibt. In der Tat sieht man überall auf der Welt Turnschuhe über den Köpfen baumeln. Und es ist ein Phänomen mit vielen möglichen Erklärungen.

Einige haben Turnschuhe auf Stromleitungen mit städtischer Kriminalität in Verbindung gebracht – insbesondere mit Auseinandersetzungen im Zusammenhang mit Gangs. Ein ehemaliges Bandenmitglied namens Patrick Starr bestätigte dies gegenüber WBEZ im Jahr 2015. Offenbar markierten er und seine Kumpels ihr Territorium mit den Schuhen an den Stromleitungen. In anderen Städten haben Crews die Schuhe benutzt, um zu signalisieren, wo Rivalen gestorben sind oder wo ihre eigenen der Gewalt zum Opfer gefallen sind.

ADVERTISEMENT

Vielleicht hast du aber auch schon gehört, dass ein hängendes Schuhpaar ein Ort ist, an dem Menschen Drogen verkaufen. Nun, Einheimische aus Chicago haben diese Vorstellung widerlegt. Und es gibt die Geschichten von Leuten, deren Freunde ihnen einen Streich spielten oder ihre Turnschuhe als Rache für eine verlorene Wette dort hoch warfen. Es gibt also nicht nur einen Grund, warum Schuhe auf dem Kopf landen.

Aber während Turnschuhe nicht von der Stadtverwaltung an die Stromleitungen gehängt werden, gibt es ein paar Kugeln, die den offiziellen Stempel bekommen. Und im Gegensatz zu baumelnden Tennisschuhen haben solche staatlich genehmigten Gegenstände einen klaren Zweck und eine Bedeutung für diejenigen, die sie zu deuten wissen.

ADVERTISEMENT

Vielleicht hast du schon einmal einen Transformator und die Hochspannungsleitungen, die aus ihm herausragen, betrachtet – und dabei einige scheibenartige Objekte um die Stromkabel herum bemerkt. Unabhängig von ihrer Farbe handelt es sich dabei wahrscheinlich um Isolatoren, die verhindern sollen, dass die stromführenden Drähte irgendetwas berühren, das einen Stromschlag verursachen könnte.

Denn wenn die Leitungen neben oder in einem Transformator verlaufen, haben sie einen direkten Weg in die Erde. Und da die meisten Transformatoren aus Metall sind, können sie Strom nach unten leiten – was die Stromversorger natürlich nicht wollen. Deshalb werden Isolatoren um die Leitungen gelegt, um sie vom Rahmen eines Transformators zu trennen.

ADVERTISEMENT

Isolierscheiben können auch Kraftwerkstransformatoren vor Stürmen und Überspannungen schützen. Vielleicht hast du sogar schon einmal gesehen, wie Stromleitungen von einem Blitz getroffen wurden und sich über die Auswirkungen gewundert. Nun, zum Glück musst du dir darüber keine Sorgen machen, wenn es dort oben Isolatoren gibt.

Vielleicht bist du aber auch gar nicht in der Nähe eines Transformators. Und was du siehst, ist kein scheibenförmiger Stapel an einer Stromleitung. Nein, was du wahrgenommen hast, ist unverkennbar kugelförmig: eine riesige Plastikkugel, die an den Stromleitungen über dir hängt. Vielleicht fährst du gerade über einen See, durch einen Canyon oder kommst einfach an Ihrem örtlichen Flughafen vorbei.

ADVERTISEMENT

Auch gibt es diese Kugeln in verschiedenen Farben. Anfangs war der Standardfarbton rot, später gingen Experten dazu über, leuchtendes Orange als Standard zu verwenden. Dennoch kannst du immer noch purpurrote, gelbe oder sogar weiße Kugeln sehen. Und wie wir bereits erwähnt haben, gibt es sie in verschiedenen Größen.

Die Kugeln sitzen in der Regel in einem Abstand von 60 Metern zueinander, obwohl sie bei der Annäherung an einen Flughafen näher beieinander liegen können. All diese Details geben einen Hinweis auf den Zweck dieser kugelförmigen Ergänzungen zu den lokalen Stromleitungen. Und es gibt noch ein letztes interessantes Detail, das du beachten solltest.

ADVERTISEMENT

Interessanterweise müssen die riesigen Stromleitungskugeln auf todesmutige Weise an den Drähten befestigt werden. Schließlich kommen die Arbeiter nicht immer an die Leitungen heran – auch nicht mit dem größten Hebekran. Wie kommen die Teams da hoch? Nun, manchmal müssen sie mit einem Hubschrauber fliegen, der lange genug neben dem Kabel schwebt, um die riesige, knallbunte Kugel anzubringen.

Und wie wir bereits besprochen haben, begannen diese Markierungen in den 1950er Jahren aufzutauchen – wenn man einer Gruppe von Leuten glaubt, jedenfalls. Offenbar begannen Staaten wie Florida und Arkansas, die Kugeln an ihre Stromleitungen zu hängen. Andere sagen, dass der Trend 20 Jahre später in Arkansas begann, als der Gouverneur des Staates einen Flug unternahm und bei der Landung etwas Beunruhigendes bemerkte.

ADVERTISEMENT

Angeblich schaute Winthrop Rockefeller aus dem Fenster seines Flugzeugs und sah elektrische Kabel direkt neben dem Flugzeug. Das ist genug, um jeden zu erschrecken! Und zu Recht glaubte Rockefeller, dass diese stromführenden Drähte für Piloten, die sich auf dem Weg zur Landebahn befanden, auffälliger gemacht werden sollten. Also begannen die Kugeln, als Warnung für Luftfahrtprofis zu erscheinen: Bleibt weg von den gefährlichen Kabeln vor euch!

Piloten in anderen Staaten hatten nicht das gleiche Warnsystem – zumindest nicht so früh wie in Arkansas. Und in einem Fall verursachte es eine Katastrophe. Ende der 1980er Jahre begannen die Behörden von Colorado damit, die Kugeln in dem bekannt zerklüfteten Gelände ihres Staates zu installieren, aber sie taten es nicht schnell genug, um einen Unfall über dem South Platte River zu verhindern.

ADVERTISEMENT

1988 kollidierte der Hubschrauber eines Nachrichtensenders mit einem dünnen Stahlseil, das 45 Meter über dem Fluss baumelte. Und dieser Aufprall reichte aus, um den Hubschrauber zum Absturz zu bringen. Es gab auch Tote, denn ein Journalistenpaar kam bei dem tragischen Vorfall ums Leben.

Aber selbst wenn dieser und andere Unfälle protokolliert werden, kann die Federal Aviation Administration (FAA) nicht vorschreiben, dass jeder Staat die bunten Kugeln an seine stromführenden Leitungen hängt. Stattdessen kann die Behörde nur dafür plädieren, dass diese Warnsymbole verwendet werden, um überfliegende Flugzeuge vor tödlichen Kollisionen zu schützen.

ADVERTISEMENT

Und bemerkenswerterweise ist es nicht ungewöhnlich, dass Hubschrauberpiloten mit stromführenden Kabeln kollidieren. Ein Bericht in den FAAviation News aus dem Jahr 2003 erklärt, dass sie oft aus einer Reihe von Gründen mit den Kabeln zusammenstoßen. Dazu gehören “verschmutzte Windschutzscheiben, Lichtverhältnisse [und] die verdunkelnden Effekte des Geländes und Änderungen der Sichtperspektive, die während des Steig- und Sinkfluges auftreten.”

Darüber hinaus behauptete der Bericht, dass “die genaue Beurteilung der Entfernung des Hubschraubers von unmarkierten Kabeln nahezu unmöglich ist.” Selbst ein Pilot, der den selben Weg vom Flughafen hin und zurück verfolgt, könnte gefährdet sein, wenn die Drähte im Laufe der Jahreszeiten ihre Form ändern, sich die Farbe der Kabel ändert oder eine andere optische Täuschung auftritt.

ADVERTISEMENT

Es gibt auch bestimmte Orte, an denen du diese Kugeln, die in der Luftfahrt als Sichtbarkeitsmarkierungskugeln bekannt sind, mit größerer Wahrscheinlichkeit sehen wirst. Sie neigen dazu, an Stellen zu baumeln, an denen Flugzeuge und Hubschrauber oft tief fliegen – wie Canyons, Bergpässe und Täler – sowie über Autobahnen und im Einflugbereich von Flughäfen.

Und die Kabel, die im Zickzack über diese Bereiche verlaufen, müssen mit den Sichtbarkeitsmarkierungskugeln gekennzeichnet werden. Andernfalls kann es passieren, dass die Piloten beim Sinkflug der Flugzeuge die Leitungen nicht mehr sehen können. Die FAA-Richtlinien schreiben auch vor, warum die Kugeln in bestimmten Größen und Farben kommen müssen.

ADVERTISEMENT

Wie du vielleicht schon erraten hast, sind die Kugeln, die du über Seen, Flüssen und Schluchten sehen kannst, besonders groß. Die FAA schreibt vor, dass sie einen Mindestdurchmesser von 90 Zentimetern haben müssen, um genau zu sein. Aber diese kleineren Markierungen werden als mehr als ausreichend für Stromleitungen angesehen, die weniger als 15 Meter hoch sind. Sie sehen die verkleinerten Versionen auch am Ende von Start- und Landebahnen.

Und wenn du aus dem Flugzeugfenster schaust, wirst du sehen, dass die Kugeln viel näher beieinander sind, wenn du zum Ende der Landebahn rollst. Diese Markierungen haben in der Regel nur einen Abstand von 10 bis 15 Meter untereinander. Auf diese Weise dienen sie als praktische Indikatoren dafür, dass sich das Flugzeug dem Rand der Rollbahn nähert.

ADVERTISEMENT

Aber warum sind die Sichtbarkeitsmarkierungen rot? Nun, einfach gesagt, weil man sie gegen den Himmel sehen kann! Eine spätere FAA-Studie ergab jedoch, dass Orange für Piloten besser sichtbar ist. Heutzutage ist es also wahrscheinlicher, dass man feuerfarbene Kugeln an Stromleitungen sieht, auch wenn es immer noch Ausnahmen geben wird.

Letztlich kommt es auf die Umgebung an, in der die Markierungen hängen werden. Die Farbe, die sie für die Piloten am besten sichtbar macht, ist der Farbton, den die örtlichen Behörden wählen sollten. Und in den meisten Fällen wird dieser Farbton ein helles Orange sein.

ADVERTISEMENT

Wenn ein Kabel mit weniger als vier Kugeln ausgestattet ist, dann sollten alle in diesem grellen Farbbereich liegen. Bei längeren Leitungen mit mehr Kugeln kann es jedoch sinnvoll sein, ein Farbmuster zu verwenden, um sicherzustellen, dass mindestens eine der Kugeln dem Piloten ins Auge fällt. Die meisten dieser Sequenzen wechseln zwischen Orange, Weiß und Gelb hin und her.

Und die Sichtbarkeitsmarkierungen haben nicht nur die Katastrophe aus der Luft abgewendet. 1983 wies ein Artikel von United Press International darauf hin, dass die Kugeln auch dazu beigetragen haben, Gänse von gefährlichen stromführenden Leitungen wegzulenken. Auch Bootskapitäne hätten gelernt, sie zu meiden, hieß es in dem Artikel.

ADVERTISEMENT

Das ist eine gute Nachricht für Fachleute aus der Luftfahrt- und Schiffsindustrie sowie für diejenigen, die sich um den Schutz von Wildtieren kümmern. Die riesigen, farbenfrohen Kugeln an Ihren Stromleitungen tun etwas: Sie retten Leben. Und wenn du jetzt vorbeifährst und sie in ihrer ganzen orangefarbenen, roten, gelben oder weißen Pracht siehst, kannst du all das schätzen, was sie tun, nur weil sie an den Stromkabeln deiner Stadt baumeln.

ADVERTISEMENT
ADVERTISEMENT